The secret history of Marvel Comics, de Blake Bell y el Dr. Michael J. Vassallo.

The secret history of Marvel Comics, de Blake Bell y el Dr. Michael J. Vassallo, es un nuevo libro que profundiza en la todavía sorprendentemente desconocida historia de una de las más poderosas editoriales de EE. UU. Aunque por enfoque, época y modo de trabajo no tenga mucho que ver con el estudio de Sean Howe, Marvel Comics. La historia jamás contada, sí comparte con él el hecho de estar contada desde fuera, alejada de la historia oficial y propagandística o de la hagiografía fan. Y también en que ambos se centran en las personas que hay detrás de los personajes, que pasan a un segundo plano.

Los primeros siete capítulos se centran sobre todo en la figura de Martin Goodman, al que se aproximan a través de fuentes escritas y testimonios de autores y trabajadores que trataron con él. El retrato que hacen del fundador de Atlas es demoledor: un hombre ambicioso, trabajador, sí, pero sin ningún tipo de visión artística. Su mayor virtud fue el olfato para saber dónde estaba la mayor ganancia posible, pero todos sus movimientos editoriales fueron a rebufo de lo que otras compañías estaban poniendo en los quioscos. Vassallo y Bell explican un proceso todavía poco estudiado —teniendo en cuenta lo que queda por saber—, el que implica a las revistas pulp y los comic-books. Y dejan claro que nadan en ese proceso tenía que ver con cuestiones artísticas, sino con la abundancia o carestía del papel, o con las modas imperantes, o con lo barato que saliera el material original.

De hecho, algo en lo que se insiste es en que, para Goodman, la calidad no era un factor a tener en cuenta. Simplemente no tenía nada que ver con su negocio, que consistía en rentabilizar al máximo el papel de pulpa, para lo cual se concentraba en exprimir al máximo el trabajo de los artistas, pagando lo mínimo y reutilizando una y otra vez su material, tanto de escritores como de dibujantes, por supuesto sin pagarles royalties. Cuanto más material reeditado se incluía en una revista, más barata podía venderse y más dinero dejaba en sus bolsillos.

Cuando un género triunfaba, ahí estaba Goodman para lanzar un par de revistas explotation, sucedáneos de las originales, pero aceptables para un público ávido de más de lo mismo. Resulta paradójico que alguien tan oportunista y pragmático mantuviera durante tanto tiempo su romántica pasión por el western, género del que editó magazines durante mucho tiempo después de que pasara su mejor momento.

Ciencia ficción, romance, crimen, erótico… Revistas y cómics de todo tipo, también de superhéroes: Capitán América, Namor y la Antorcha Humana, principalmente. Aunque el primer personaje de lo que luego será el Universo Marvel en ser publicado fue Ka-Zar, protagonista de relatos pulp que buscaban descaradamente aprovechar el éxito de Tarzan.

La investigación de Bell y Vassallo aporta además de un relato sólido, ameno y muy bien escrito —no siempre sucede en este tipo de textos—, un puñado de datos editoriales interesantes y varias cuestiones que, hasta donde sé, no se conocían hasta ahora, y que matizan o desmienten algunas de las verdades que las versiones oficiales tiende a difundir: valga de ejemplo la refutación que atribuyen a Will Murray de que  Amazing Fantasy estaba ya cancelada cuando se publicó el origen de Spider-Man.

Es un trabajo imprescindible para profundizar en un periodo normalmente poco conocido o directamente ignorado por los fans o incluso por los historiadores del cómic: esas décadas que transcurren entre la creación del Capitán América y la eclosión de la era Marvel, vista desde dentro, con todas las injusticias, movimientos oscuros o directamente ilegales —se cuentan varias condenas por mala praxis empresarial— y sobre todo reflejando el espíritu de la época de forma precisa. La ética del trabajo de los artistas, la tímida conciencia autoral que empieza a desarrollarse, la idea de la empresa como una gran familia, con todo lo bueno y lo malo, sobre todo lo malo, que eso conlleva.

Bell y Vassallo han construido además una guía que descifra el laberinto de sellos editoriales, cabeceras de título cambiante y personajes que construyó Goodman, con lo que ambos aportan una herramienta de alto valor para otros investigadores que quieran acercarse a este territorio que hasta ahora estaba sin cartografiar. Y, además, toda esa investigación y puesta en orden se complementa con una enorme cantidad de material gráfico: portadas de todo tipo de revistas y cómics de Atlas, páginas interiores, ilustraciones —muchas de ellas inéditas—, fotografías de los protagonistas… Es un complemento perfecto para los textos, y añaden un valor adicional al libro que, por motivos de copyright, no pudo tener el de Sean Howe.

He hablado hasta ahora de la primera parte del libro, centrada en Goodman y en la historia de la editorial, pero Vassallo y Bell no se olvidan de los verdaderos artífices de las historias y los que hicieron posible con su talento que el imperio Goodman naciera. Hay una parte importante reservada a los perfiles de la mayoría de los autores de esa época, algunos auténticas leyendas, como Stan Lee, Jack Kirby o Bill Everet, y otros más olvidados, seguramente porque no participaron en la era Marvel de los sesenta: Dave Berg o Al Avison, por ejemplo. Y también algunos autores asociados a otras editoriales pero que también participaron en títulos de Atlas, como Al Jaffee, colaborador de MAD, o Dan DeCarlo, uno de los nombres clave de Archie Comics. Los perfiles, lejos de ser exhaustivos, dan unas pinceladas biográficas y se centran en la época que estudian Vassallo y Bell, pero siempre destilan respeto y admiración por su trabajo. Y cada uno se acompaña con su correspondiente paquete de material gráfico.

La edición de Fantagraphics es tan impecable como se espera siempre de la editorial. Un libro en tapa dura y buen tamaño cuyo diseño da una importancia a la parte gráfica que me hace pensar que está concebido, sobre todo, como un libro de arte. No sé si llegaremos a verlo publicado en castellano en algún momento, pero sería fantástico, porque creo que es un trabajo esencial para cualquiera que esté interesado en la historia de Marvel y quiera ir más allá de lo que todos sabemos.

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3 thoughts on “The secret history of Marvel Comics, de Blake Bell y el Dr. Michael J. Vassallo.

  1. Thanks for the nice review of our book. If anyone has any questions about it, please feel free to ask me!

    Gracias por el comentario positivo sobre nuestro libro. Si alguien tiene alguna pregunta al respecto, por favor no dude en preguntarme!

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